Balenele cu cocoașă din Atlanticul de Sud și-au revenit din aproape dispariție

Odată vânate aproape până la dispariție, populația de balene cu cocoașă care înoată în mările dintre America de Sud și Antarctica și-a revenit.

Aproximativ 25.000 Megaptera novaeangliae acum trăiesc în vestul Atlanticului de Sud. Aceasta reprezintă aproximativ 93% din nivelurile de prevânătoare ale populației, care au fost, de asemenea, actualizate printr-o nouă metodă de numărare, raportează cercetătorii pe 16 octombrie în Royal Society Open Science.

„Este o veste bună”, spune María Vázquez, biolog la Universitatea Națională Autonomă din Mexic din Mexico City, care nu a fost implicată în evaluare. Ea a studiat o populație amenințată de cocoași de pe coasta de vest a Mexicului și a observat și progresul acesteia. „O vedem an de an, sunt mai multe animale, mai tinere, mai mulți pui”, spune ea.

Această revenire poate face parte dintr-o tendință globală pentru cocoași. Din 14 populații cunoscute – șapte în emisfera sudică și șapte în emisfera nordică – 10 au dat semne de redresare, potrivit Administrației Naționale pentru Oceane și Atmosfere. Ceilalți patru nu se recuperează și sunt considerați pe cale de dispariție.

Vânătoarea de balene, care a început în vestul Atlanticului de Sud în jurul anului 1830, a făcut ca populația de cocoașe de acolo să scadă la un nivel scăzut de 440 până în 1958. Odată cu vânătoarea comercială de balene mai întâi oprită și apoi interzisă în 1986, populația a început să se redreseze.

Evaluările Comisiei Internaționale de Vânătoare de Balene între 2006 și 2015 au sugerat că populația și-a revenit la aproximativ 30% din abundență înainte de exploatare. Dar numărarea animalelor în mișcare este complicată, cu atât mai mult atunci când animalele migrează la mii de kilometri sub apă și sunt văzute doar când ies la suprafață pentru a respira.

Pentru studiu, cercetătorii au luat în considerare observațiile pe bază de aer și nave, precum și noi date istorice și genetice care sugerează că populația a fost mai rezistentă și mai productivă decât se credea. „În evaluarea anterioară, am avut o estimare mai puțin precisă a mărimii populației și aveam doar date despre vânătoarea de balene moderne”, spune Alex Zerbini, biolog marin la Laboratorul de mamifere marine al NOAA din Seattle.

De exemplu, datele istorice privind ratele de lovituri și pierderi – când vânătorii au harponat o balenă, dar aceasta a scăpat și mai târziu a murit – le-au permis cercetătorilor să ajungă la estimări mai precise pentru o populație prevânătoare de aproximativ 27.000 de cocoași. Și datele genetice au permis echipei „să estimeze numărul minim de femele reproductive disponibile pentru populație în timpul blocajului”, când numărul populației era cel mai scăzut și variabilitatea genetică a fost redusă, spune Zerbini. „Deci, când populația este foarte, foarte mică, avem o idee despre câte femei au existat.”

Datele genetice îl entuziasmează pe Vázquez. Demonstrează că populația din Atlanticul de Sud nu a pierdut variația genetică, ceva fundamental pentru a considera populația sănătoasă, spune ea.

Zerbini spune că speră că noua metodă de numărare va dezvălui povești de succes similare cu celelalte populații de cocoași. Dar el își face griji că cocoașii s-ar putea recupera doar pentru a face față noilor amenințări din cauza schimbărilor climatice și a resturilor marine (SN: 8/10/15). „Schimbările climatice afectează întregul ecosistem, deci vor afecta balenele”, avertizează el. Și „va afecta, de asemenea, prada balenelor și concurenții balenelor” (SN: 15/10/19).