Bălegarul fosilizat de la un strămoș dinozaur produce o nouă specie de gândaci

Într-o bucată fosilizată de caca antică reptiliană, oamenii de știință au descoperit exemplare complete ale unei noi specii de gândaci. Constatarea, descrisă la 30 iunie în Biologie actualăsugerează că bălegarul fosilizat ar putea conține mai multe detalii despre viața trecută decât se credea anterior.

Astfel de fecale străvechi au fost „în mare măsură trecute cu vederea”, spune biologul evoluționist Martin Qvarnström de la Universitatea Uppsala din Suedia. „Dar ele conțin adesea fosile foarte bine conservate. Sunt ca niște cufere de comori ascunse.”

Balega fosilizată, cunoscută și sub denumirea de coprolit, poate dezvălui informații despre dietele creaturilor dispărute pe care fosilele corpului nu le pot. De exemplu, coproliții au fost folosiți pentru a arăta că unii dinozauri cu diete pe bază de plante au mâncat și crustacee (SN: 9/21/17).

Fecalele, în special de la carnivore, se pot forma cu ușurință în coproliți, deoarece excrementele conțin adesea materiile prime și bacteriile necesare pentru mineralizare, spune paleontologul Karen Chin de la Universitatea din Colorado Boulder, care nu a fost implicat în studiu. Experimentele de laborator au arătat că caca poate deveni un coprolit în doar câteva săptămâni, salvând orice structuri delicate din interior, pe măsură ce bălegarul este îngropat în timp. „Dacă nu ai obține o mineralizare rapidă, fecalele s-ar aplatiza, dar majoritatea coproliților sunt tridimensionali”, spune ea.

În ciuda acestei puteri de conservare, coproliții pot fi umbriți de chihlimbar, o rășină translucidă a copacului, când vine vorba de fosile. Unele dintre cele mai bine conservate, fosile tridimensionale de insecte se găsesc în chihlimbar. Dar, din moment ce rășina a devenit comună doar cu aproximativ 130 de milioane de ani în urmă, insectele conservate în chihlimbar mai vechi decât acestea sunt rare.

Curios dacă caca mult mai veche, fosilizată, ar putea egala calitatea fosilă a specimenelor de chihlimbar, Qvarnström și colegii au folosit un sincrotron, care generează raze X puternice, pentru a arunca o privire în interiorul unui coprolit din Polonia. Balegarul provine probabil de la o rudă dinozaur dispărută numită Silesaurus opolensiscare a trăit cu aproximativ 237 până la 227 milioane de ani în urmă în perioada Triasică.

Redare 3D a rămășițelor de gândac în bălegar fosilizat
Această redare computerizată a bălegarului fosilizat recent analizat arată rămășițe de gândaci (brun), acoperiri ale aripilor gândacului (portocaliu), fibre fungice (gri) și alge (verzi).M. Qvarnström et al/Current Biology 2021

Scanarea cu sincrotron a dezvăluit fosile întregi de gândaci care rivalizează cu calitatea unor exemplare similare în chihlimbar, împreună cu fragmente din același tip de gândac. Exoscheletele fosilizate ale întregii gândaci nu aveau articulațiile necesare clasificării, dar împletind gândacii fragmentați, cercetătorii au reușit să reconstruiască aceste caracteristici. Drept urmare, echipa a identificat insectele ca o nouă familie și specie de gândaci, numite Triamyxa coprolithica.

Qvarnström speră că mai mulți paleontologi vor începe să recunoască cât de utili pot fi coproliții. „Acest strămoș dinozaur făcea o parte din munca de teren pentru noi”, spune el. „Nu am fi reușit să găsim aceste insecte altfel.”