Ardi poate să fi fost mai asemănător decât se credea inițial – sau nu

Unul dintre cei mai timpurii hominide cunoscuți, un schelet parțial de 4,4 milioane de ani al unei femele numită Ardi, avea mâinile potrivite pentru a se catara în copaci și a legăna din ramuri, sugerează o nouă investigație.

Aceste rezultate, bazate pe comparații statistice ale oaselor mâinilor de la hominide fosile și primatele actuale, stârnesc o dezbatere continuă nu numai despre modul în care s-a mișcat Ardi (SN: 22/02/19), dar și cum arăta ultimul strămoș comun al oamenilor și al cimpanzeilor (SN: 31/12/09).

„Ultimul strămoș comun al oamenilor și al cimpanzeilor era mai asemănător cu cimpanzeii decât cu orice altă primată vie”, spune paleoantropologul Thomas Prang de la Universitatea Texas A&M din College Station. Strămoșul acela, care a trăit cu aproximativ 7 milioane de ani în urmă, a avut mâinile proiectate la fel ca cele ale cimpanzeilor și bonobo adepți la copaci, care merg cu degetele, spun el și colegii săi. Acest design al mâinii a fost păstrat de primii hominici, cum ar fi specia Ardi din Africa de Est, Ardipithecus ramidusrelatează echipa 24 februarie în Progresele științei.

Fosilele de mână care prezintă un design și o strângere mai asemănătoare omului au apărut pentru prima dată la un hominid de mai târziu, Australopithecus afarensis, relatează grupul lui Prang. Această specie fosilă, cunoscută cel mai bine pentru scheletul parțial al lui Lucy, a locuit în Africa de Est cu aproximativ 3,9 milioane până la 3 milioane de ani în urmă.

Abia după ce felul lui Lucy s-a stins, bonobosul s-a separat într-o specie în afară de cimpanzei, cu 1,6 milioane și 2 milioane de ani în urmă (SN: 27/10/16). Asta face ca descendența mai veche a cimpanzeilor să fie o rudă mai apropiată a hominicilor timpurii. Totuși, avertizează Prang, cimpanzeii au evoluat în ultimele câteva milioane de ani și nu reprezintă „fosile vii” care pot fi folosite ca înlocuitori pentru strămoșul străvechi al oamenilor și al cimpanzeilor.

Pentru a evalua ce specii au avut mâini deosebit de asemănătoare, echipa lui Prang a analizat dimensiunile și dimensiunile a patru fosile din mâinile lui Ardi. Cercetătorii au comparat apoi acele măsurători cu cele comparabile de la alte hominide fosile și de la primate vii.

Folosind aceeași abordare statistică, Prang a susținut anterior că Ar. ramidus avea un picior care seamănă cel mai mult cu cel al cimpanzeilor și gorilelor din zilele noastre. Dacă da, atunci Ardi și compatrioții ei, care erau aproape de cimpanzei, cel mai probabil și-au împărțit timpul între a merge în patru picioare și a se mișca printre copaci, a susținut el în aprilie 2019 în eLife.

În contrast puternic cu concluziile lui Prang, paleoantropologii care au descoperit și studiat rămășițele lui Ardi susțin că Ar. ramidus a fost construit nici ca cimpanzeii, nici ca oamenii (SN: 9/9/15).

Oasele degetelor lui Ardi arată ca cele ale cimpanzeilor în anumite privințe, spune Morgan Chaney de la Kent State University din Ohio. Chaney lucrează cu Owen Lovejoy din Kent State, unul dintre oamenii de știință care a studiat inițial rămășițele lui Ardi. Dar palma și antebrațul femelei fosile erau mult mai scurte decât cele ale cimpanzeilor, spune Chaney. Combinate cu încheieturile ei distinctive, brațele ei ar fi permis doar să apuce ramuri în timp ce se mișca încet în copaci.

Structura antebrațului lui Ardi nu a fost cea a unui articulator, susține Chaney.

Analiza anterioară a lui Prang a picioarelor lui Ardi nu demonstrează, de asemenea, un design asemănător unui cimp, susțin Chaney și colegii din 10 ianuarie în Journal of Human Evolution. Piciorul mediu relativ lung al lui Ardi, care nu este potrivit pentru alpinism, nu a fost luat în considerare în analiza statistică a lui Prang, spun oamenii de știință. Asemănările în masa corporală dintre Ardi și cimpanzei, mai degrabă decât o relație evolutivă strânsă, explică cel puțin parțial măsurătorile piciorului pe care le citează Prang.

Pe baza designului general al corpului, Ardi a mers drept, susțin Chaney și colegii. Ea a combinat un pelvis lung inferior, care stabiliza o poziție cu picioare drepte, cu un deget mare de la picior, asemănător maimuțelor. Ardi s-a cățărat în copaci cu precauție și rareori a atârnat sau a legănat de ramuri, susțin acei cercetători.