Apele subterane „fosile” nu sunt imune la poluarea modernă

Apa subterană care a persistat în adâncurile Pământului de mai bine de 12.000 de ani este surprinzător de vulnerabilă la poluarea modernă cauzată de activitățile umane. Odată ajunsă, acea poluare ar putea rămâne timp de mii de ani, au raportat cercetătorii online pe 25 aprilie în Geoștiința naturii. Oamenii de știință au presupus anterior că astfel de ape adânci erau în mare măsură imune la contaminarea de la suprafață.

„Nu putem să forăm adânc și să ne așteptăm să fugim de contaminanții de pe suprafața pământului”, spune Scott Jasechko, coautor al studiului și om de știință în domeniul resurselor de apă la Universitatea din Calgary din Canada.

Apa subterană potolește setea a miliarde de oameni din întreaga lume și reprezintă aproximativ 40% din apa folosită în agricultură. Apa care se infiltrează de la suprafață în acviferele subterane poate transporta poluanți precum pesticide și sare de-a lungul călătoriei.

Jasechko și colegii săi nu căutau contaminare atunci când au testat apa din 6.455 de puțuri de apă din întreaga lume. Scopul lor a fost să folosească datarea cu carbon pentru a identifica cât de mult din acea apă adâncă era apă subterană „fosilă” formată acum mai bine de 12.000 de ani. Studiile anterioare au analizat vârsta medie a apei, mai degrabă decât vârsta componentelor sale individuale.

Deși nu există C în H2O, datarea cu carbon poate fi încă folosită pentru a data apele subterane prin examinarea carbonului dizolvat în apă. Atomii de carbon radioactiv se descompun pe măsură ce apa îmbătrânește. După aproximativ 12.000 de ani, rămân doar izotopi stabili de carbon. Comparând abundența relativă a acestor izotopi de carbon din diferitele fântâni, cercetătorii au descoperit că peste jumătate din puțurile de peste 250 de metri adâncime au produs în mare parte apă subterană veche de cel puțin 12.000 de ani. Cu cât mai vechi nu se știe. La nivel mondial, cercetătorii estimează că apele subterane fosile reprezintă 42 până la 85% din apa din ultimul kilometru al scoarței Pământului.

Într-o a doua măsurătoare, cercetătorii au căutat un poluant modern comun. Ei au descoperit că aproximativ jumătate din puțurile care conțineau în mare parte apă subterană fosilă aveau urme ridicate de tritiu, un izotop radioactiv de hidrogen răspândit în timpul testelor cu bombe nucleare, care este periculos în concentrații foarte mari. Deși nivelurile de tritiu nu erau periculoase, prezența acestuia sugerează că cel puțin o parte din apă subterană din fântâni datează după testele nucleare din anii 1950. Că apa relativ tânără poate introduce și alți contaminanți în plus față de tritiu, spun cercetătorii.

Cum pătrunde noi ape subterane în puțurile adânci nu este încă clar, spune Jasechko. Apele vechi și cele tinere s-ar putea amesteca într-un acvifer sau, alternativ, construcția și utilizarea fântânii în sine ar putea agita apele împreună.

Indiferent de unde provine apa tânără, noua tehnică de identificare a procentului de apă subterană fosilă dintr-o fântână ar putea fi un instrument important pentru comunități, spune Audrey Sawyer, hidrogeolog la Ohio State University din Columbus. Studiul crește gradul de conștientizare că, chiar și în fântânile cu apă mai veche, „o fracțiune din aceeași apă poate fi destul de tânără și susceptibilă la contaminare”, spune ea.