Albatroșii divorțează mai des când apele oceanului se încălzesc

Când vine vorba de fidelitate, păsările se potrivesc: peste 90 la sută din toate speciile de păsări sunt monogame și, în cea mai mare parte, rămân fidele, poate niciuna mai faimoasă decât albatrosul maiestuos. Cuplurile de albatroși se despart rar, rămânând cu același partener de reproducere an de an. Dar când apele oceanului sunt mai calde decât media, mai multe păsări se despart, arată un nou studiu.

În anii în care apa era mai caldă decât de obicei, rata divorțurilor – de obicei mai mică de 4% în medie – a crescut la aproape 8% în rândul albatroșilor din o parte a Insulelor Falkland, raportează cercetătorii pe 24 noiembrie în Proceedings of the Royal Society B. Este prima dovadă că mediul, nu doar eșecul reproducerii, afectează divorțul la păsările sălbatice. De fapt, echipa a descoperit că, în anii mai călduroși, chiar și unele femele care s-au reprodus cu succes și-au abandonat partenerii.

Rezultatul sugerează că, pe măsură ce clima se schimbă ca urmare a activității umane, cazurile mai mari de divorț la albatroși și, probabil, alte animale monogame din punct de vedere social pot fi „o consecință trecută cu vederea”, scriu cercetătorii.

Albatroșii pot trăi zeci de ani, uneori petrecând ani de zile pe ocean căutând hrană și întorcându-se pe uscat doar pentru a se reproduce. Perechile care rămân împreună au beneficiile familiarității și coordonării îmbunătățite, care ajută la creșterea tinerilor. Această stabilitate este deosebit de importantă în mediile marine dinamice, spune Francesco Ventura, biolog conservator la Universitatea din Lisabona din Portugalia.

Dar dacă reproducerea nu funcționează, multe păsări – în mare parte femele – își părăsesc partenerul și încearcă să găsească mai mult noroc în altă parte (SN: 3/7/98). Este mai probabil ca reproducerea să eșueze în anii cu condiții mai dificile, cu efecte secundare asupra ratelor divorțurilor în anii următori. Ventura a vrut să afle dacă mediul are și un impact direct: schimbarea ratei divorțurilor indiferent dacă reproducerea a decurs bine.

Ventura și echipa sa au analizat datele colectate din 2004 până în 2019 pe o colonie mare de albatroși cu sprâncene neagră (Thalassarche melanophris) care locuiește pe New Island din Insulele Falkland. Echipa a înregistrat aproape 2.900 de încercări de reproducere la 424 de femele și a urmărit destrămarea păsărilor. Apoi, ținând cont de succesul anterioară de reproducere în perechi individuale, cercetătorii au verificat pentru a vedea dacă condițiile de mediu au avut vreun impact suplimentar vizibil asupra perechilor.

Eșecul reproducerii, mai ales devreme, a fost încă principalul factor din spatele unui divorț: fiecare femelă depune doar un singur ou, iar acele păsări ale căror ouă nu eclozionau aveau șanse de peste cinci ori mai mari să se despartă de parteneri decât cele care au reușit, sau cei ai căror pui eclozați nu au supraviețuit. În unii ani, rata divorțurilor a fost mai mică de 1 la sută.

Cu toate acestea, această rată a crescut în concordanță cu temperaturile medii ale apei, atingând un maxim de 7,7% în 2017, când apele au fost cele mai calde. Calculele echipei au relevat că probabilitatea divorțului era corelată cu creșterea temperaturilor. Și, în mod surprinzător, femelele din perechile de reproducere de succes au avut mai multe șanse să fie afectate de mediul mai aspru decât masculii sau femelele care fie nu s-au înmulțit, fie nu au reușit. Când temperaturile oceanelor au scăzut din nou în 2018 și 2019, la fel au scăzut și ratele divorțurilor.

Apa mai caldă înseamnă mai puține substanțe nutritive, așa că unele păsări se pot alimenta mai mult timp în larg, întârziind întoarcerea lor în colonie sau devenind răvășite și neatrăgătoare. Dacă membrii perechilor revin în momente diferite, acest lucru poate duce la despărțiri (SN: 10/6/04).

În plus, condițiile mai rele într-un an ar putea crește hormonii legați de stres și la păsări, ceea ce poate afecta alegerea partenerului. O pasăre poate atribui incorect stresul partenerului său, mai degrabă decât mediului mai aspru, și se poate separa chiar dacă ecloziunea a avut succes, speculează cercetătorii.

O astfel de interpretare greșită între indicii și realitate ar putea face separarea un comportament mai puțin eficient, sugerează Antica Culina, un ecologist evoluționist la Institutul Olandez de Ecologie din Wageningen, care nu a fost implicat în studiu. Dacă animalele divorțează dintr-un motiv greșit și se descurcă mai rău în sezonul următor, acest lucru poate duce la un succes general mai scăzut de reproducere și, posibil, la scăderea populației.

Modele similare ar putea fi găsite la alte animale monogame social, inclusiv mamifere, sugerează cercetătorii. „Dacă vă imaginați o populație cu un număr foarte scăzut de perechi reproducătoare… acest lucru ar putea avea repercusiuni mult mai grave”, spune Ventura.