Acum știm cât de multă topire glaciară poate cauza „zăpada de pepene verde”.

Microbii împing zăpada glaciară în roșu.

O specie de algă care crește pe ghețari conferă zăpezii o nuanță purpurie, ceea ce crește cantitatea de lumină solară pe care o absoarbe și o face să se topească mai repede, confirmă noile măsurători. Pe câmpul de gheață Harding din Alaska, acești microbi sunt responsabili pentru aproximativ o șaseme din topirea zăpezii din zonele cu tentă de alge, au raportat cercetătorii pe 18 septembrie în Geoștiința naturii. Descoperirea sugerează că viitoarele simulări climatice, spre deosebire de cele actuale, ar trebui să țină cont de efectele acestor alge atunci când fac predicții despre topirea glaciarelor.

Culoarea roz, numită uneori zăpadă de pepene verde, este cauzată de Chlamydomonas nivalis alge și specii înrudite. C. nivalis prosperă în apă rece, iar „câmpurile de zăpadă și ghețarii sunt, într-un anumit sens, un mediu acvatic”, spune coautorul studiului Roman Dial, biolog la Universitatea Alaska Pacific din Anchorage. Înfloririle apar primăvara și vara, dar algele pot reveni an de an. Cercetări recente au sugerat că întunecarea zăpezii de către aceste alge sau alți microbi ar putea să o facă să se topească mai repede. Această topire ar putea stimula și mai multă creșterea algelor, declanșând o buclă de feedback de topire accelerată, au propus oamenii de știință. Dar aceasta este prima dată când efectul algelor asupra topirii zăpezii este testat direct.

„Am folosit totul, de la microscoape la sateliți”, spune Dial.

Ghețarii conțin în mod natural cantități mici de nutrienți, cum ar fi azotul și fosforul, iar nivelurile mai mari ale acelor nutrienți ar putea stimula creșterea algelor. Așa că Dial și colegii au adăugat fie apă suplimentară, fie îngrășăminte bogate în nutrienți la diferite zone de zăpadă de pe câmpul de gheață Harding, o întindere înghețată de 1.900 de kilometri pătrați din sudul Alaska. Mai multă apă a dus la creșterea cu 50% mai multă alge în comparație cu creșterea algelor în regiunile neatinse, a descoperit echipa. Adăugarea de îngrășământ a dublat de patru ori creșterea algelor.

MICROBUL TOPIT Abundența estimată de alge de zăpadă în câmpul de gheață Harding din Alaska a crescut în vara lui 2013, variind de la scăzut (albastru deschis) în iunie până la ridicat (roșu) în septembrie. G. Ganey

Apoi, în noi locuri de testare, cercetătorii au adăugat alge în unele zone, stropind pete cu îngrășământ și au îndepărtat algele de pe alte locuri folosind înălbitor. Peste 100 de zile, oamenii de știință au urmărit cât de mult s-au topit zonele. Locurile cu alge suplimentare s-au topit mult mai repede decât zonele în care algele au fost îndepărtate – au fost de trei ori mai multe șanse să se topească până la nămol sau gheață expusă până la sfârșitul testului. Expunerea gheții ar putea amplifica efectele de topire ale algelor, deoarece gheața goală reflectă mai puțin (și absoarbe mai mult) lumina soarelui decât zăpada curată.

Folosind imagini din satelit și echipamente de teledetecție, echipa a estimat apoi impactul pe care algele îl au asupra topirii zăpezii pe întregul câmp de gheață Harding. Algele au crescut pe mai mult de o treime din foaie. În acea zonă de 700 de kilometri pătrați, microbii au fost responsabili pentru aproximativ 17% din topirea zăpezii, a concluzionat echipa. Cea mai mare parte a restului de topire a fost cauzată de temperaturile calde.

„Există o forță tot mai mare de a înțelege impactul microorganismelor asupra ghețarilor și a stratului de gheață”, spune Christopher Williamson, microbiolog la Universitatea Bristol din Anglia, care nu a făcut parte din studiu. Oamenii de știință se bazează adesea pe observații pe termen lung pentru aceste tipuri de studii, spune Williamson, dar această cercetare manipulează mediul pentru a arăta o legătură directă între creșterea algelor și topirea zăpezii.

Efectul probabil nu se limitează nici la Alaska. O echipă diferită a eșantionat zăpadă roșie din întreaga Arctica și a descoperit că prezența acesteia a scăzut reflectivitatea zăpezii cu 13%, potrivit cercetărilor publicate anul trecut în Comunicarea naturii. O reflectivitate mai scăzută ar crește probabil rata de topire a zăpezii, deoarece înseamnă că este absorbită mai multă lumină solară, deși acest lucru nu a fost arătat în mod direct. Și dacă încălzirea temperaturilor arctice mărește suprafața habitatului preferat al algelor de zăpadă de zăpadă chiar sub îngheț, microbii s-ar putea extinde și mai mult.

Alți microbi sau contaminanți ar putea grăbi, de asemenea, topirea glaciarelor. Williamson face parte dintr-un proiect de cinci ani care investighează impactul algelor de gheață, care este diferit de algele de zăpadă, și al bacteriilor asupra calotei de gheață din Groenlanda (SN: 20.5.00, str. 328). El și colegii lor doresc să descopere dacă nuanța întunecată de pe gheață de la acești rezidenți microbieni ajută la explicarea de ce calota de gheață se topește mai repede decât se aștepta doar din cauza schimbărilor climatice.