Acidificarea oceanelor ar putea degrada pielea dură a rechinilor

Pielea dură și cu dinți a rechinilor s-ar putea să nu se potrivească cu oceanele acidificate ale viitorului.

După nouă săptămâni de expunere la apa de mare modificată pentru a imita nivelurile acide proiectate în 2300, coroziunea a uzat marginile multor denticule – proeminențele ca dinți care alcătuiesc pielea de rechin – pe trei rechini puffadder, raportează cercetătorii pe 19 decembrie în Rapoarte științifice. Denticulii deteriorați ar putea face rechinii mai vulnerabili la infecții sau răni și ar putea crește rezistența asupra pielii netedă a rechinului.

Oceanele se acidifică treptat pe măsură ce apa de mare absoarbe cantități tot mai mari de dioxid de carbon din atmosferă și îl transformă în acid carbonic (SN: 6/2/19). Oamenii de știință din domeniul schimbărilor climatice estimează că, dacă oamenii continuă să ardă combustibili fosili și să emită CO₂ la nivelul actual, pH-ul mediu al oceanelor va scădea de la 8,1 astăzi la 7,3 până în 2300. Acidificarea oceanelor poate cauza o serie de probleme vieții marine: poate slăbi cojile de carbonat de calciu ale scoicilor și altor bivalve (SN: 26/08/19), fac coralii mai fragili (SN: 2/23/16) și chiar provoacă unele creaturi să se comporte neregulat (SN: 2/2/17). Dar se știa puțin despre cum ar putea fi afectați rechinii, până acum.

„Denticulii de rechin sunt fabricați din dentina, despre care știm din stomatologia umană este susceptibilă de a se degrada din cauza acidului carbonic”, spune Lutz Auerswald, biolog în domeniul pescuitului la Universitatea Stellenbosch din Africa de Sud. „Asta ar putea face [sharks] deosebit de vulnerabil.”

El și colegii săi au prins rechini pufader (Haploblepharus edwardsii) chiar în largul coastei Africii de Sud. În acele ape, rechinii experimentează periodic scăderi drastice ale pH-ului, până la 6,6, din cauza creșterii puternice a apei mai reci și mai acide.

Timp de 36 de ore, echipa a adăpostit 66 de rechini într-un rezervor umplut cu apă oceanică acidificată la un pH de 7,3. Această expunere a fost menită să imite expunerea acută la pH mai scăzut. Alți trei rechini au fost ținuți în rezervoare mai mari, de 1.000 de litri, timp de nouă săptămâni, pentru a simula expunerea cronică la apa oceanică cu pH 7,3.

denticuli de rechin puffadder
Micrografiile electronice cu scanare arată că denticulii rechinilor puffadder ținuți în apă cu pH 7,3 timp de nouă săptămâni (dreapta) au fost substanțial mai degradați decât cei ai rechinilor ținuți în apă normală a oceanului (stânga).J. Dziergwa et al/Rapoarte științifice 2019
denticuli de rechin puffadder
Micrografiile electronice cu scanare arată că denticulele rechinilor puffadder ținute în apă cu pH 7,3 timp de nouă săptămâni (de jos) au fost substanțial mai degradate decât cele ale rechinilor ținuți în apă normală a oceanului (sus).J. Dziergwa et al/Scientific Reports 2019

Ambele grupuri de rechini s-au adaptat fiziologic la pH-ul mai scăzut prin pomparea de bicarbonat, o bază, în fluxul lor sanguin pentru a menține pH-ul intern constant. La rechinii expuși timp de nouă săptămâni, imaginile cu microscopul electronic de scanare ale denticulilor rechinilor au arătat că, în medie, 25% dintre denticuli păreau corodate, cu margini mai terne și suprafețe mai aspre. Prin comparație, 9,2% din denticulele de pe trei rechini ținute nouă săptămâni în apă normală a oceanului au fost corodate. Este nevoie de mai mult de nouă săptămâni pentru ca noii denticuli să se formeze, spune Auerswald, astfel încât echipa nu poate spune dacă expunerea cronică are un impact asupra dezvoltării denticulului. Cercetătorii nu au căutat leziuni ale denticulului după expunerea acută.

Valentina Di Santo, biolog marin la Universitatea din Stockholm, care nu a fost implicată în studiu, a fost surprinsă să vadă acest nivel de coroziune după doar nouă săptămâni. Dar „ar trebui să avem grijă să nu generalizăm, deoarece dimensiunea eșantionului este foarte mică”, spune ea. Ea ar dori să vadă studii similare la alte specii de rechini, în special la cei care înoată în ape deschise și a căror supraviețuire depinde mai mult de viteză.