Acești lilieci bâzâie ca viespi și albine. Sunetul poate descuraja bufnițele înfometate

Unii lilieci bâzâie ca viespi și albine atunci când sunt apucați, iar sunetul pare să descurajeze bufnițele prădătoare.

Descoperirile dezvăluie care ar putea fi primul caz cunoscut al unui mamifer care imită o insectă, au raportat cercetătorii pe 9 mai în Biologie actuală.

Din 1998 până în 2001, ecologistul animal Danilo Russo a efectuat studii de teren asupra liliecilor cu urechi de șoarece mai mari (Myotis myotis) în Italia, care presupunea capturarea animalelor vii în plase de ceață. Când el și colegii săi au îndepărtat liliecii, aceștia au scos în mâinile oamenilor de știință un zgomot care amintea de viespi sau albine.

„Când le auzi, asta îți vine imediat în minte”, spune Russo, de la Universitatea din Napoli Federico II din Italia.

Ani mai târziu, Russo și echipa sa au decis să testeze ideea că zgomotul ciudat nu era o simplă coincidență, ci un tip de mecanism de apărare numit mimetism batesian. Imitatorii batesian sunt ei înșiși inofensivi, dar au o asemănare – vizual, acustic sau chimic – cu o specie diferită care este dezagreabilă sau periculoasă. Când prădătorii precauți nu pot distinge imitațiile inofensive de originalele nocive pe care prădătorii le evită de obicei, imitațiile sunt protejate.

Cercetătorii au prins mai mulți dintre lilieci, înregistrându-și strigătele zgomotoase în timp ce erau manipulați. Echipa a înregistrat, de asemenea, sunetele de bâzâit ale a patru specii de insecte înțepătoare (două viespi și două albine) întâlnite frecvent în pădurile europene.

Când Russo și echipa sa au comparat profilurile audio ale bâzâitului insectei și ale liliecilor în laborator, cercetătorii au descoperit că analizele lor puteau face distincția între cele două surse de sunet de cele mai multe ori.

Dar publicul contează. bufnițe (Strix aluco) și bufnițe (Tyto alba) vânează în mod obișnuit lilieci, așa că echipa lui Russo s-a întrebat dacă păsările ar putea fi ținta performanței zgomotoase. Când cercetătorii și-au limitat analiza sunetului doar la frecvențele pe care le aude o bufniță, zgomotele au devenit mult mai greu de distins – în special pentru comparațiile care implică bâzâitul viespilor europeni (Vespa crabro).

Bufniță de hambar
bufnițe (Tyto alba) au gusturi pentru lilieci. Dar strigătul zgomotos pe care unii lilieci îl fac atunci când sunt apuși le poate face pe păsări să-și reconsidere mâncarea.Maurizio Fraissinet

Apoi, echipa a redat înregistrări cu bâzâituri de lilieci și insecte – și apeluri sociale ale liliecilor – la opt păsări din fiecare specie de bufnițe aflate în captivitate la un centru de reabilitare a faunei sălbatice. Bufnițele au reacționat la bâzâit insectă și liliacul în același mod – îndepărtându-se de difuzor. În schimb, ei s-au apropiat de vorbitor atunci când acesta a redat apelurile sociale, potențial asociindu-le cu prada.

Păsările tind să evite insectele înțepătoare, spune Russo. „Când cuiburile sau cavitățile copacilor sunt colonizate de viespi, păsările nici măcar nu încearcă să le exploreze, ca să nu mai vorbim de cuibul de acolo.” Russo și echipa sa cred că această asociere negativă poate fi evocată în natură dacă o bufniță apucă un liliac și primește un bâzâit indignat.

Acest scenariu poate fi primul exemplu cunoscut de mimetism batesian – acustic sau de altă natură – în care un mamifer copiază o insectă, spun cercetătorii.

În general, majoritatea exemplelor de mimetism batesian implică semnale vizuale, așa că găsirea potențialului mimetism acustic este interesantă, spune David Pfennig, biolog evoluționist la Universitatea din Carolina de Nord la Chapel Hill.

Pfennig, care nu a fost implicat în cercetare, indică câteva exemple de mimetism acustic, cum ar fi bufnițele care imit un șarpe cu clopoței sau broaștele uriașe congoleze șuierând ca viperele din Gaboon (SN: 25/10/19). Dar acestea nu implică o pereche de mamifer și insecte.

Noul studiu îl face pe ecologistul comportamental Anastasia Dalziell să se gândească la alte păsări în afară de bufnițe. Păsările cântătoare sunt imitații acustice destul de regulate, spune Dalziell, de la Universitatea Wollongong din Australia, care nu a fost implicat în cercetare. „Am așteptat un astfel de studiu pentru că liliecii seamănă mult, în multe privințe, cu păsările cântătoare”, spune ea. „Ei învață vocalizările lor ca niște păsări cântătoare – cel puțin în unele cazuri – și pot chiar să cânte, așa că este logic pentru mine că ar imita și ei.”

Dar ecologistul comportamental Matthew Bulbert de la Universitatea Oxford Brookes din Anglia nu este convins că acesta este un caz de mimetism. Bufnitele se confruntă cu insecte înțepătoare și lilieci în contexte total diferite (odihna vs. vânătoare), ceea ce nu face probabil ca bufnițele să fie păcălite, spune el. În schimb, bâzâitul ar putea fi în general uimitor pentru o bufniță, crescând șansa ca liliacul să fie eliberat.

„Asta în sine este încă destul de mișto”, spune el.