Acești gândaci merg pe apă, cu capul în jos, sub suprafață

Fiind destul de mici, insectele pot avea o relație foarte diferită cu interfața apă-aer față de animalele mai mari. Tensiunea de suprafață permite insectelor, cum ar fi păsăritorii de apă, să patineze de-a lungul vârfului apelor liniștite, de exemplu. Dar noile cercetări dezvăluie un mod neobișnuit de a păși de-a lungul acestei granițe: de dedesubt.

Un gândac care locuiește în apă se poate scufunda cu capul în jos de-a lungul suprafeței apei, ca și cum apa ar fi un panou solid de sticlă, raportează cercetătorii pe 28 iunie în Etologie. Este prima documentare detaliată a unui gândac care se mișcă în acest mod, care este cunoscută doar la câteva grupuri prețioase de animale.

John Gould, un biolog comportamental la Universitatea din Newcastle din Callaghan, Australia, nu și-a propus să caute gândaci într-o noapte în Munții Watagan din țară, căutând în schimb mormoloci în bazine efemere. Într-una dintre aceste piscine, a zărit un obiect negru mai mic decât o unghie roz.

„La început, am presupus că trebuie să fi fost o insectă care a căzut în apă și înota pe suprafață”, povestește Gould, „dar apoi mi-am dat seama că insecta era cu susul în jos și sub suprafața apei”.

Pe măsură ce Gould a filmat rapid scena, gândacul – identificat mai târziu ca un gândac de apă (Hydrophilidae) – a mers sub suprafața apei exact așa cum ar fi pe o suprafață plană și solidă, odihnindu-se periodic și schimbând direcția.

An aquatic beetle walks along the underside of the water’s surface in the Watagan Mountains in New South Wales, Australia. The thin bubble visible along the insect’s belly may help pin it to the surface and provide a source of oxygen.

Mai târziu, Gould i-a menționat întâlnirea colegului său Jose Valdez, un ecologist al vieții sălbatice la Centrul German pentru Cercetare Integrativă a Biodiversităţii din Leipzig. Valdez a crezut că observațiile sunt interesante, dar mai văzuse insecte umblând drept sub apă.

„Nu am înțeles pe deplin ceea ce descrie până când nu mi-a arătat videoclipul”, spune Valdez. „Atunci am fost dezamăgit.”

Căutând în literatura științifică, cercetătorii au descoperit că unii melci ar putea aluneca de-a lungul suprafeței apei pe un strat de mucus, dar există puține documente despre gândaci care merg pe acest drum – doar menționările din lucrări vechi de zeci de ani.

Este o lipsă de publicare care l-a surprins pe Martin Fikáček, entomolog la Universitatea Națională Sun Yat-sen din Kaohsiung, Taiwan. Capacitatea de mers sub suprafață este cunoscută specialiștilor în gândaci acvatici, care exploatează comportamentul atunci când colectează gândacii. Cercetătorii vor tulbura fundul iazului, iar gândacii plutesc la suprafață, unde se zboară cu capul în jos, explică el. Dar nimeni nu se uitase îndeaproape la fenomen.

„Este de fapt mișto la care cineva a început să se gândească [the beetles’ abilities]pentru că îl vedem mereu și nici măcar nu ne-am gândit la asta”, spune Fikáček, care nu a fost implicat în această cercetare.

Ceea ce este încă neclar este modul în care insecta gestionează fizic această ispravă, dar cercetătorii au o idee. Înregistrarea de către Gould a gândacului a arătat o bulă de aer prinsă de-a lungul burtei răsturnate a creaturii. Echipa crede că flotabilitatea bulei poate fi răsturnarea și fixarea gândacului pe partea inferioară a suprafeței apei. Acest lucru permite insectei să exercite presiune asupra graniței apă-aer cu fiecare pas, creând ceea ce Gould a observat ca fiind mici dealuri de apă care răsare din picioarele gândacului.

„Ar fi fost foarte interesant să știm ce părți ale animalelor sunt [water-repellant] și care nu sunt, precum și informații despre anatomia picioarelor”, spune Tom Weihmann, fiziolog de mișcare la Universitatea din Köln din Germania, care nu este implicat în acest studiu. Gândacul s-ar putea împinge împotriva apei, așa cum descriu cercetătorii, spune el, dar asta ar însemna că picioarele gândacului sunt atrase de apă, în contrast cu un corp care respinge apa.

Gould și Valdez cred că gândacul ar putea folosi această superputere de mers pe apă pentru a sta departe de prădătorii din ambuscadă care pândesc de-a lungul fundului acestor bazine. Dar acest lucru trebuie susținut cu cercetări suplimentare.

Cercetările viitoare ar putea dezvălui dacă gândacii pot trece pe partea opusă a interfeței apă-aer și pot părăsi apa în întregime. Studiile suplimentare despre fizica priceperei gândacului la mers pe apă cu capul în jos ar putea, de asemenea, să inspire progrese în robotică, așa cum s-a realizat cu pășitorii de apă, notează echipa (SN: 30/07/15).

Descoperirile evidențiază cât de des ignorăm sau ratăm lucrurile uimitoare pe care cele mai mici animale le fac în fiecare zi, spune Gould. „Descrierea istoriei naturale a celor mici este la fel de importantă ca și descrierea istoriei naturale a oricărui mamifer sau păsări mari.”