Aceste nave spațiale de dimensiunea unui cip sunt cele mai mici sonde spațiale de până acum

Navele spațiale au devenit mici. Pe 23 iunie, Breakthrough Starshot, o inițiativă de trimitere a navelor spațiale într-un alt sistem stelar, a lansat o jumătate de duzină de sonde numite Sprites pentru a testa cum se descurcă electronicele lor în spațiul cosmic. Fiecare Sprite, construit pe o singură placă de circuit, este un prototip al navei spațiale minuscule pe care oamenii de știință Starshot intenționează să o trimită către Alpha Centauri, trioul de stele cele mai apropiate de Soare. Acele sonde îndepărtate ar fi cea mai mică navă spațială funcțională de până acum.

„Vorbim despre lansarea unor lucruri care sunt de o mie de ori mai ușoare decât orice navă spațială anterioară”, spune Avi Loeb, un astrofizician la Universitatea Harvard, care face parte din comitetul care consiliază inițiativa. Un Sprite are doar 3,5 centimetri pătrați și cântărește patru grame, dar are în pachet un panou solar, radio, termometru, magnetometru pentru capabilități de busolă și giroscop pentru detectarea rotației.

Aceste nave spațiale sunt proiectate să zboare singure, dar pentru acest test, au făcut o călătorie pe orbita joasă a Pământului pe sateliții numiți Max Valier și Venta-1. Fiecare satelit are câte un Sprite care călărește permanent sidecar, iar nava Max Valier are încă patru pe care le-ar putea arunca în spațiu. Din păcate, începând cu 10 august, controlorii de la sol nu au reușit încă să ajungă la satelitul Max Valier pentru a trimite un „Eliberează Sprites!” comanda. Unul dintre Sprite-urile atașate permanent – probabil cel de pe Venta-1 – este în contact radio.

Înainte de a trimite Sprite-uri de nouă generație către Alpha Centauri, oamenii de știință intenționează să le echipeze cu camere, dispozitive de acționare pentru direcție și alte instrumente. „Acesta a fost într-adevăr doar primul pas într-o călătorie lungă pentru Starshot”, spune Loeb.