Acest fluture este prima insectă din SUA despre care se știe că a dispărut din cauza oamenilor

Au trecut aproximativ 80 de ani de când fluturele albastru Xerces a fost văzut pentru ultima oară zburând pe aripi pastelate pe dunele de nisip de pe coasta Californiei. Dar oamenii de știință încă învață despre insectă.

Noi cercetări asupra ADN-ului dintr-un specimen de muzeu vechi de aproape un secol arată că fluturele era o specie distinctă. Această constatare înseamnă că fluturele albastru Xerces (Glaucopsyche xerces) este prima specie de insecte din SUA despre care oamenii de știință au recunoscut că a dispărut din cauza oamenilor, au raportat cercetătorii pe 21 iulie în Scrisori de biologie. Există insecte care au dispărut mai devreme, cum ar fi lăcusta Munților Stâncoși (Melanoplus spretus), că oamenii de știință au suspiciuni puternice că oamenii ar fi de vină pentru extincție. Dar pentru acest fluture, nu era nicio îndoială la momentul respectiv.

Fluturele trăia doar în Peninsula San Francisco. Dar la începutul anilor 1940, la mai puțin de un secol după descrierea sa științifică oficială din anii 1850, fluturele cu aripi de gură a dispărut. Dispariția sa rapidă este atribuită pierderii habitatului și a hranei pentru plante native ca urmare a dezvoltării urbane și, posibil, un aflux de furnici invazive probabil răspândit prin transportul de mărfuri.

Dar nu a fost clar de mult dacă fluturele albastru Xerces era propria sa specie, sau pur și simplu o populație izolată a unei alte specii, mai răspândite, de fluture albastru, spune Corrie Moreau, entomolog la Universitatea Cornell.

Pentru a afla, Moreau și colegii au apelat la un specimen Xerces de 93 de ani, găzduit la Field Museum din Chicago, extragând ADN dintr-o mică parte din țesutul insectei. În ciuda faptului că ADN-ul a fost degradat din cauza vârstei, echipa a putut compara genele Xerces selectate cu cele ale altor fluturi albaștri strâns înrudiți. Cercetătorii au comparat, de asemenea, genomurile sau cărțile de instrucțiuni genetice ale mitocondriilor insectelor – structuri celulare implicate în producerea de energie care au propriul set de ADN.

o fotografie cu exemplare de fluturi albaștri Xerces fixate în cutii sub sticlă
Oamenii de știință au analizat ADN-ul dintr-un specimen din colecția de fluturi albaștri Xerces (prezentat) de la Field Museum din Chicago pentru a dezvălui că insecta dispărută era o specie distinctă. Muzeul câmpului

Folosind genele și „mitogenomii”, cercetătorii au creat un arbore evolutiv, arătând modul în care toate speciile de fluturi sunt legate între ele. Fluturele albastru dispărut Xerces era distinct genetic, justificând astfel clasificarea ca specie, a descoperit echipa.

„Am pierdut oarecum o bucată din puzzle-ul biodiversităţii care a alcătuit tapiseria zonei Golfului San Francisco când această specie a fost dusă la dispariţie”, spune Moreau.

Akito Kawahara, un lepidopterist la Muzeul de Istorie Naturală din Florida din Gainesville, care nu este implicat în studiu, consideră că rezultatele sunt „destul de convingătoare” că fluturele albastru Xerces era propria sa specie.

Fluturele este considerat un candidat pentru înviere, spune Moreau, unde speciile dispărute sunt aduse înapoi prin clonare sau alte manipulări genetice (SN: 20/10/17). Dar ea avertizează împotriva asta. „Poate că ar trebui să cheltuim acel timp, energie și bani pentru a ne asigura că protejăm blues-ul care este deja pe cale de dispariție despre care știm”, spune ea.

Una dintre aceste insecte este albastrul El Segundo pe cale de dispariție (Euphilotes battoides allyni), originară din zona Los Angeles. Ea și alte populații de fluturi sunt din ce în ce mai puse în pericol de numeroase amenințări, cum ar fi schimbările climatice, schimbările în utilizarea terenurilor și utilizarea pesticidelor (SN: 17/08/16).

Pentru Felix Grewe, un biolog evoluționist la Field Museum, noua descoperire ilustrează de ce colecțiile muzeale pe termen lung sunt atât de importante: adevărata utilitate a specimenelor poate să nu fie clară de mulți ani. La urma urmei, tehnicile genetice folosite în studiu pentru a ilumina adevărata identitate a fluturelui albastru Xerces nu existau atunci când insecta a dispărut.

„Nu știi ce tehnologie acolo [will be] Peste 100 de ani”, spune Grewe.