Această molie poate depăși smogul învățând să-și placă aromele modificate de poluare

Poluarea poate face ravagii cu mirosurile de flori preferate de polenizatori. Dar un fel de molii poate învăța cum să ducă la un nou parfum necunoscut, cum ar fi, ei bine, o molie la o flacără.

Aromele florale ajută polenizatorii să-și găsească plantele preferate. Oamenii de știință au stabilit că poluanții aerului amestecă acele parfumuri, eliminând abilitățile de urmărire ale unor insecte benefice precum albinele (SN: 24/04/08). Dar noi experimente de laborator demonstrează că un polenizator, molia de tutun (Manduca sexta), poate afla rapid că un miros alterat de poluare provine din floarea de tutun de iasomie (Nicotiana alata) care îi place insectei.

Această capacitate poate implica faptul că molia poate găsi hrană și poate poleniza plante, inclusiv culturi cruciale, în ciuda unei anumite poluări a aerului, au raportat cercetătorii pe 2 septembrie în Jurnalul de Ecologie Chimică. Oamenii de știință știau deja că unii polenizatori pot învăța noi mirosuri, dar acesta este primul studiu care demonstrează că o insectă învinge efectele poluării asupra mirosurilor.

Ecologistul chimist Markus Knaden și colegii sai s-au concentrat asupra unui singur poluant – ozonul, ingredientul principal al smog-ului. Ozonul reacționează cu moleculele aromei florilor, modificându-le structura chimică și, prin urmare, parfumul.

În laboratorul lui Knaden de la Institutul Max Planck pentru Ecologie Chimică din Jena, Germania, echipa sa a aruncat în aer un produs modificat de ozon. N. alata miros dintr-un tub minuscul într-un tunel de plexiglas de mărimea unui frigider, cu o molie așteaptă la capătul îndepărtat al tunelului. De obicei, atunci când molia simte mirosul floral nealterat, zboară în sensul vântului și își folosește părțile bucale lungi și subțiri pentru a sonda tubul așa cum ar fi înflorit.

Cercetătorii se așteptau ca parfumul modificat să alunge puțin molia. Dar insecta nu a fost deloc atrasă de o aromă de flori expusă la niveluri de ozon care sunt tipice în unele zile fierbinți și însorite.

Pe lângă miros, moliile de tutun urmăresc florile vizual, așa că echipa lui Knaden a folosit această trăsătură, împreună cu o gustare dulce, pentru a antrena moliile să fie atrase de un miros alterat de poluare. Cercetătorii au înfășurat o floare artificială viu colorată în jurul tubului pentru a atrage molia înapoi prin tunel, în ciuda aromei necunoscute. Și echipa a adăugat apă cu zahăr la floarea artificială. După ce unei molii i s-a dat patru minute să guste din chestiile dulci, a fost atrasă de noul miros atunci când a fost trimisă în tunel 15 minute mai târziu, chiar și atunci când nici apa cu zahăr și nici indiciul vizual al florii artificiale nu era prezent.

În laborator, cercetătorii au arătat că moliile de tutun pot învăța să bea dintr-o floare falsă al cărei miros a fost amestecat de poluare. Pentru a-i antrena pe molii să accepte mirosul modificat, un indiciu vizual – îmbrăcarea unui tub care emite un buchet murdar ca o floare artificială – atrage moliile, iar o recompensă cu apă cu zahăr învață insecta că merită o călătorie dus-întors.

Totuși, într-un mediu poluat cu ozon în sălbăticie, moliile de tutun ar trebui să fie suficient de aproape de o floare de tutun pentru a o vedea pentru a-și afla mirosul modificat, iar Knaden nu este sigur cât de des se va întâmpla acest lucru. Moliile sunt greu de observat în natură, deoarece se hrănesc în amurg și zboară rapid.

„Acest studiu este o chemare clară către alți oameni de știință” pentru a examina dacă și cum diferiți polenizatori s-ar putea adapta și la schimbările provocate de oameni în mediul lor, spune ecologistul chimic Shannon Olsson de la Institutul Tata de Cercetare Fundamentală din Bangalore, India, care a fost… nu este implicat în lucrare.

Deși rezultatele sugerează că este posibilă o anumită adaptare a insectelor la poluare, Knaden este precaut în a fi prea optimist. „Nu vreau ca mesajul de acasă să fie că poluarea nu este o problemă”, spune el. „Poluarea este o problemă.”

Acest studiu s-a concentrat pe o singură specie de molii, dar echipa lui Knaden lucrează acum la planificarea experimentelor cu alți polenizatori care sunt mai ușor de urmărit decât moliile de tutun. Deși bănuiește că albinele ar putea fi, de asemenea, la fel de adaptabile precum a fost molia, acest lucru nu va fi valabil pentru fiecare polenizator. „Situația poate deveni foarte rea pentru insectele care nu sunt la fel de deștepte sau nu văd atât de bine.”