Aceasta este cea mai mare cometă cunoscută din sistemul nostru solar

Nucleul unei comete descoperite în 2014 este cel mai mare reperat vreodată.

„Bulgele de zăpadă murdar” din centrul cometei C/2014 UN271 are o lungime de aproximativ 120 de kilometri, au raportat cercetătorii din 10 aprilie. Scrisori din jurnalul astrofizic. Asta face ca această cometă – cunoscută și sub numele de Bernardinelli-Bernstein, după descoperitorii ei – de aproximativ două ori mai lată decât Rhode Island, spune David Jewitt, astronom la UCLA.

Deși cometa este mare – și mult mai mare decât cometa Halley, care măsoară puțin mai mult de 11 kilometri diametru – nu va fi niciodată vizibilă cu ochiul liber de pe Pământ, deoarece este prea departe, spune Jewitt (SN: 14/12/15). Obiectul se află acum la aproximativ 3 miliarde de kilometri de Pământ. La cea mai apropiată apropiere în 2031, cometa nu se va apropia de Soare la 1,6 miliarde de kilometri, aproximativ la aceeași distanță cu Saturn.

Jewitt și colegii au dimensionat cometa cu ajutorul unor noi imagini de la Telescopul Spațial Hubble, combinate cu imagini realizate de o altă echipă la lungimi de undă în infraroșu îndepărtat. Analiza a mai arătat că nucleul cometei reflectă doar aproximativ 3% din lumina care o lovește. Asta face obiectul „mai negru decât cărbunele”, spune Jewitt.

Cometa Bernardinelli-Bernstein durează aproximativ 3 milioane de ani pentru a înconjura Soarele pe o orbită extrem de eliptică. La cea mai îndepărtată, cometa poate ajunge la aproximativ o jumătate de an lumină de la soare – aproximativ o optime din distanța până la următoarea stea cea mai apropiată.

Cometa este probabil „doar vârful aisbergului” în ceea ce privește cometele nedescoperite de această dimensiune, spune Jewitt. Și pentru fiecare cometă de această dimensiune, sugerează el, ar putea exista zeci de mii de obiecte mai mici care înconjoară soarele nedetectate.