Această bizară creatură antică a fost dată afară dintr-un grup care include oameni

Nu există nici un „dacă”, nici un „și”, nici un „dar” în această privință: O mică creatură de aproximativ 530 de milioane de ani, care nu are anus, nu este, așa cum se credea anterior, cel mai vechi membru al unui grup de animale care include totul, de la stele de mare la oameni.

În ciuda absenței anusului său, Saccorhytus coronarius nu ducea lipsă de găuri pe corpul său ridat în formă de cartof, inclusiv un inel de mici deschideri în jurul gurii sale deschise. Anterior, aceste găuri fuseseră identificate ca fiind o versiune timpurie a fantelor branhiale, utilizate de obicei pentru respirație (SN: 2/3/17). Fantele branhiale se găsesc în mod obișnuit la deuterostomi, așa că prezența lor pare să fi bătut în cuie locul creaturii în arborele genealogic al animalelor.

Dar o nouă reconstrucție 3-D a speciei de jumătate de milimetru de lungime, bazată pe imagistica fosilă, arată că acele găuri sunt în schimb rămășițe de spini rupți, cercetătorii raportează 17 august în Nature. Identificarea spinilor a ajutat la trecerea creaturii într-un grup cu artropode și nematode, numit Ecdysozoa.

După milioane de ani, fosilele pot avea un aspect foarte diferit față de specimenele originale, ceea ce face dificilă identificarea caracteristicilor biologice (SN: 3/8/22). Cele mai multe S. coronarius fosilele au fost aplatizate „ca un balon foarte trist care s-a prăbușit pe el însuși”, spune paleontologul Philip Donoghue de la Universitatea Bristol din Anglia. Reconstrucția 3D aduce S. coronarius la viață – chiar dacă arată ceva asemănător cu o slugă furioasă, spune el.

Donoghue și colegii săi au făcut radiografii ale mai multor S. coronarius fosile reprezentând diferite stadii de descompunere a organismelor. Imaginile au dezvăluit că un strat de piele interioară împingea odată prin pori și se extindea spre exterior, formând spini. În timpul fosilizării, acel strat interior s-a pierdut, iar găurile au rămas în urmă.

În timp ce spinii se blochează destul de mult S. coronarius în noul său grup, rămâne o enigmă: anusul absent. Nu este în mod inerent ciudat – absența a evoluat în mod independent la multe specii, cum ar fi meduzele, care își vomită deșeurile alimentare. Dar atât deuterostomii, cât și ecdysozoarele au de obicei anusuri, ceea ce face ca S. coronarius o potrivire incomodă în ambele grupuri.

Cu toate acestea, „dacă nu ai un anus”, glumește Donoghue, „nu te vei simți foarte confortabil nicăieri”.