A avea mai mulți prieteni poate ajuta femeile girafe să trăiască mai mult

Girafele adulte pur și simplu nu sunt animale îmbrățișate, îmbrățișate, demonstrative. Așa că a fost nevoie de un software de recunoaștere a identității care a analizat cinci ani de date pentru a dezvălui că viața socială feminină contează pentru supraviețuire.

Femelele girafe adulte mai gregare din ecosistemul Tarangire din nordul Tanzaniei tind să trăiască mai mult, conchide biologul Monica Bond de la Universitatea din Zurich. Femeile care, de obicei, stăteau în jurul a cel puțin trei persoane de genul lor, aveau mai multe șanse să supraviețuiască celor cu mai puțini însoțitori de rutină, raportează Bond și colegii din 10 februarie în Proceedings of the Royal Society B.

În știința publicată, ideea că girafele chiar au vieți sociale nu are mai mult de un deceniu, spune Bond. (Deocamdată, Bond încă tratează girafele ca pe o singură specie, Giraffa camelopardalispână când se ajunge la un acord mai mare cu privire la câte specii există.) Masculii adulți își petrec cea mai mare parte a timpului în căutări solitare pentru femele care doresc să se împerecheze, dar femelele stau adesea în grupuri.

În comparație cu liliecii care se îngrămădesc sub un pod sau babuinii care îngrijesc blana prietenilor, chiar și cele mai sociabile girafe femele arată adesea ca și cum se întâmplă să se hrănească în aceeași tufă. Aceste grupuri „libere”, așa cum le descrie Bond, nu se ghemuiesc și nu se îngrijesc unul pe celălalt. Un grup de cele mai multe ori doar navighează în aceeași vecinătate, apoi se poate despărți și se poate reconfigura cu diferiți membri în modelul de fisiune-fuziune văzut la multe animale, cum ar fi delfinii. Cu toate acestea, o privire mai atentă a constatat că femelele, în modul lor slab dramatic, preferă anumiți vecini și par să-i evite pe alții.

Bond a întâlnit girafe în sălbăticie în 2005, la prima ei călătorie în Africa. „Mi-a plăcut totul”, spune ea, dar mai ales girafele care arătau „la fel de fanteziste și ciudate ca un unicorn”. Pentru a le examina viețile, ea și colegii au înregistrat acum observări pentru aproape 3.000 de indivizi din regiunea Tarangire. Petele fiecărei girafe sunt unice și rămân identificabile de-a lungul vieții, așa că fotografiile cu trunchiul animalelor fac posibilă identificarea (SN: 10/2/18).

Spre deosebire de mult studiat Parcul Național Serengeti din Africa, regiunea Tarangire permite cercetătorilor să urmărească animalele într-o gamă largă de impacturi umane. La capătul cu impact redus, girafele ronțăie salcâmi în parcuri protejate sau se plimbă sub baobab care „se lipesc ca un broccoli gigant”, spune Bond. Influența umană devine mai comună acolo unde oamenii Maasai își îngrijesc vitele, iar cele mai grele urme umane se află în orașele pline de viață ale regiunii.

Bond și colegii ei au analizat modul în care tipurile de plante consumate, tipurile de sol, apropierea de oameni și alți factori au afectat șansele femelelor de a supraviețui de la un sezon la altul. Cel mai important predictor al supraviețuirii pentru 512 girafe sălbatice femele adulte a fost numărul de alte femele găsite de obicei în jurul lor. Ea nu crede că este vorba doar despre faptul că singuraticii sau unele grupuri rătăcite sunt mai ușor îndepărtate de prădători. În această regiune, leii nu vânează în marile orgolii care pot copleși prada adultă și „o girafă poate lovi un leu până la moarte”, spune Bond.

În schimb, Bond speculează că femeile gregare ar putea suferi mai puțin stres. Leii din zonă urmăresc vițeii de girafe, de exemplu. Într-un grup mai mare, vițeii se pot aduna unul lângă celălalt în creșe pe care câteva femele le veghează, permițând celorlalte mame să ia o pauză. Și când grupurile mai mari de femei se stabilesc noaptea, Bond vede niște ochi atenți printre cei somnoroși care se vor odihni mai bine.

Această analiză, totuși, vine doar din regiunea Tarangire. „Ar fi grozav ca metodele să fie replicate în alte ecosisteme pentru a vedea cum rezistă”, spune Arthur Muneza, coordonatorul Africii de Est cu sediul în Nairobi, Kenya, pentru Giraffe Conservation Foundation. Un loc în care girafele trebuie să călătorească mai departe pentru a găsi apă sau alte resurse vitale, de exemplu, ar putea face diferența în rezultate.